Espacio

Identificado el límite exterior de nuestra galaxia

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Observaciones con el telescopio Subaru han permitido identificar el
borde más exterior de nuestra galaxia, la Vía Láctea, que alcanza
520.000 años luz de radio.

Esta envergadura resulta ser 20 veces más grande que la distancia
entre el centro galáctico y nuestro sistema solar, situada en 26.000
años luz, de acuerdo con la nueva investigación, publicada en arXiv.

Las estrellas que alcanzan estas regiones ultraperiféricas de la
galaxia durante sus movimientos orbitales son antiguas poblaciones
estelares con edades de 12.000 millones de años. La extensión
espacial en la que vagan estas estrellas antiguas es, por lo tanto,
importante para comprender la formación de la Vía Láctea.

La galaxia tiene un componente halo ampliamente extendido, además de
la Vía Láctea brillante en forma de componente de disco estelar. El
halo contiene alrededor de mil millones de estrellas antiguas y 150
cúmulos globulares con edades de 12.000 millones de años. El halo
contiene así los restos de estrellas de larga vida y cúmulos de
estrellas que se formaron en la primera etapa de la galaxia. Esto
sugiere que la galaxia era bastante grande en su inicio antes de la
formación posterior del componente de disco más joven.


Investigar la extensión de este componente de halo en la galaxia es
similar a identificar el límite exterior de un bosque desde el
interior del bosque y observar los árboles. Las denominadas estrellas
de la rama azul horizontal (BHB), así como las variables RR Lyr, son
indicadores ideales para rastrear el componente halo. Esto se debe a
que son naturalmente lo suficientemente brillantes como para
determinar la distancia desde y hacia ellos. Sin embargo, la galaxia
es tan grande que es imposible identificar las trazas de halo
ubicadas en el límite exterior utilizando telescopios de 2,5 a cuatro
metros.

El equipo de investigadores dirigido por el estudiante graduado de la
Universidad de Tohoku, Tetsuya Fukushima, y su supervisor, Masashi
Chiba, utilizaron la cámara digital Hyper Suprime-Cam (HSC) en el
Telescopio Subaru de 8,2 metros de diámetro. Les permitió capturar
trazadores de halo remotos y muy débiles en el borde exterior de la
galaxia. El equipo seleccionó cuidadosamente las estrellas BHB del
programa de encuestas en curso (SSP: Subaru Strategic Program) en
comparación con otros contaminantes que tienen colores similares,
como las llamadas estrellas azules, enanas blancas, quásares y
galaxias distantes.

Usando los datos de HSC-SSP, el equipo derivó la densidad espacial de
las estrellas BHB sobre el halo de la galaxia. Si bien esta densidad
generalmente disminuye a medida que se aleja del centro galáctico, el
equipo descubrió una fuerte caída en la densidad a aproximadamente
520.000 años luz de distancia del centro galáctico. Por lo tanto, el
equipo finalmente había observado el borde más exterior de la
galaxia. Esto es aproximadamente 20 veces más grande que la distancia
entre nuestro sistema solar y el centro de la galaxia.

Hace doce mil millones de años, ocurrió la fusión sucesiva de
pequeñas galaxias confinadas por halos de materia oscura. La clave
para entender esto es medir la distribución del componente halo para
determinar el volumen. Este proceso de fusión difiere de una galaxia
a otra. Nuestro vecino, la galaxia de Andrómeda, tiene un componente
de halo extendido tan grande como 538.000 (como mínimo) años luz en
radio. Es, por lo tanto, sistemáticamente más grande en comparación
con el halo de la galaxia. Los investigadores están planeando seguir
desarrollando este antiguo componente de la galaxia después de la
finalización final del HSC-SSP.

Quelle: Europa Press

Copyright: Europa Press

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